Глава 12. Проклятый лес

        7 Февраль 2018

ОбложкаВернувшись к себе, я немного пометалась по комнате, пытаясь успокоиться, а потом зачем-то достала из шкатулки серебряную печатку с черным камнем, подаренную Самиром, и присела на край кровати. Он как-то обмолвился, будто выбрал меня тогда на девайи, чтобы вернуть себе любимое украшение. Однако так до сих пор и не забрал его обратно. На мои вопросы отвечал, что неважно, на каком пальце оно надето, все равно и я, и перстень оба принадлежим ему… Надо было еще тогда понять эту простую и очевидную истину! Мы все – просто его вещи. Для него нет разницы между мной и другими девушками гарема. В его глазах мы все одинаковы…
Где-то на пределе ощутимости сознание вдруг уловило чужое касание. Легкое, словно скольжение падающего с ветки листа. Продолжая тонуть в собственных переживаниях, я не сразу обратила внимание на то, что касание повторилось. А потом – снова. И снова. До меня наконец дошло, что сигналит охранный контур! Не срабатывающий на постоянно перемещающихся арифов и даже на вчерашних гостей, он внезапно проснулся, сообщая, что по близости кто-то чужой. Или… что-то.
Набросив на плечи кесаб – ночь выдалась прохладной – я быстро спустилась вниз. Пересекла расположенный под стенами дворца сад и остановилась, прислушиваясь к собственным ощущениям. Где же он, этот таинственный гость?
— Снова куда-то собираешься, Ферхи-сахиб? – низкий, чуть насмешливый голос за спиной заставил меня резко обернуться.
Гаданфар-бей!
В этот раз советник был один. Заложив руки за спину, он стоял среди деревьев и смотрел на меня из-под ресниц, слегка запрокинув голову. Судя по позе, до того, как я пролетела мимо него, он, похоже, любовался звездами в одиночестве.
— Добрый вечер, Гаданфар-хафизбей, — пожалев, что забыла вуаль, я прикрыла лицо краем кесаба и слегка наклонила голову, приветствуя его. Ровно настолько, насколько положено любимой жене наследника Азура. – Прости, что потревожила твои размышления. Не обращай на меня внимания. Я просто вышла прогуляться.
— Вот как? – его тонкие губы тронула ироничная усмешка. – Разве муж не заждался тебя в своей спальне, сахиб? Ночь на дворе.
Бездна! Опять эти азурские традиции.
— Я уже была там, Гаданфар-бей. В покоях шахтияра слишком жарко, мне захотелось на воздух.
— Слишком жарко? – тонкая усмешка советника стала излишне многозначительной. Только всяких фривольных намеков мне сейчас и не хватало.
— Прошу извинить, Гаданфар-бей. Мне пора.
Еще раз кивнув на прощание, двинулась дальше – туда, где по-прежнему смутно чудилось чье-то присутствие. Судя по шагам за спиной, заинтересованный советник увязался следом за мной. Ну что ему еще нужно?! Неужели я действительно перестаралась за ужином, и теперь еще одному похотливому азурскому мужику неймется? Он, в конце концов, в чужом доме!
Я остановилась, собираясь вежливо, но твердо убедить его оставить меня в покое.
— Что-то случилось, Ферхи-сахиб? – неожиданно собранно и по-деловому осведомился советник, заставляя меня удивленно моргнуть.
— Гаданфар-бей…
— Проверяешь охранные чары? – спокойно спросил он. – Не смущайся, сахиб. После твоей дневной оговорки я уже понял, кто автор магической защиты вокруг дворца. Похоже, шахтияру действительно повезло с женой!.. Что же заставило тебя выйти из дома в такой поздний час?
— Кто-то пытается проникнуть на территорию дворца, — придя выводу, что очередная ложь только все усложнит, честно сказала я. – Не человек.
— Идем, – коротко кивнул Гаданфар-бей, не задавая больше вопросов.
Мы отправились туда, где еще недавно чудилось тревожное мельтешение на границе защитного контура. К этому времени все уже стихло, и я лишь приблизительно смогла определить место недавнего присутствия. Гаданфар-бей снова задрал голову, глядя на звезды и будто что-то прикидывая. Потом медленно повел рукой вдоль ограды – и на черной траве по ту сторону проступили алыми пятнами сотни разных следов: птичьи, звериные, множество отпечатков сапог, явно оставленных арифами.
Ну надо же, еще один колдун!
Я задумчиво разглядывала алые светящиеся отпечатки. Ни один из них не мог стать причиной сегодняшней тревоги.
— Кто же это был? – задумчиво пробормотала, жалея, что лишь зря потратила время на болтовню с советником.
— Демон, — коротко отозвался Гаданфар-бей.
Я удивленно взглянула на него.
— Демон? Откуда такая уверенность, хафизбей?
— Там – север, сахиб, — он рукой указал на звезды над кромкой деревьев прямо перед нами. – Видишь созвездие Морского Змея над горизонтом? В той стороне в получасе езды отсюда находится Хеллиджер-Аги, Проклятый Лес. Между ним и Иглис-Дакхалл давным-давно не осталось других селений. И, поскольку это был не человек… больше некому.
— В получасе езды?!
— Да, сахиб. Где-то около трех лидов.
Азурийский лид примерно равен нашим трем верстам… Значит, меньше десяти верст?!
Новость о том, что все это время мы жили так близко от логова демона, мягко говоря, ошеломила. И как я раньше не догадалась спросить об этом Самира?! Или просто попросить карту… ну, или хотя бы стащить ее?!
Ты совсем забыла о деле, Лиона, строго упрекнула себя. Раз уж получила титул, нечего тратить время на бессмысленные переживания. Действуй!
Еще раз взглянув за ограду – туда, где, по словам советника, прятался в ночной темноте Хеллиджер-Аги – я рассеянно попрощалась с Гаданфар-беем и двинулась обратно во дворец. Завтра же утром непременно воспользуюсь своим новообретенным правом… и отправлюсь в этот проклятый лес!

 

Но, конечно же, у реальности были немного другие планы на этот счет.
Прежде всего поутру пришлось выдержать еще одну торжественную церемонию – правда, на этот раз в главной роли была уже не я, а Мэйхи. Что ж, по крайней мере, теперь отбывающим гостям точно будет, о чем рассказать в столице!
— Ну надо же, – злорадно протянула Зафира после церемонии, заметив, с каким непроницаемым лицом я выслушала объявляемую шахтияром новость. – Недолго тебе, Ферхи-сахиб, довелось побыть на вершине успеха! Не успела стать любимой женой, как титул будущей баши уже ускользнул к другой… Интересно, кто же теперь из вас двоих станет главной в гареме шейршахита?
Я не стала отвечать на дурацкие вопросы, молча подивившись про себя тому, как легко в погоне за высоким положением азурийки теряют из вида главное – мужчину, от которого, собственно, это положение зависит. Неужели ни одну из них не интересует сам Самир?.. Что же касалось главенства в гареме, лично я не сомневалась в одном. Как только шахтияр найдет более подходящую женщину на роль любимой жены, титул сахиб улетит от меня, как ворона с украденной блестяшкой. Значит, нужно быстро пользоваться моментом, пока титул еще мой.
Однако быстро улизнуть из дворца мне опять помешали. На этот раз – собственные подруги.
— Ну? Рассказывай! – потребовала от меня Дамира, затащив в свои покои вдвоем с травницей. – Судя по тому, что ты не удивилась новости о Мэйхи, шахтияр рассказал тебе первой. У вас уже настолько доверительные отношения? Может, ты и «сахиб» теперь не только на словах, а? – она хитро подмигнула. – Ну и как? К малявке-то не ревнуешь?
— Дами, ну что ты несешь? – укоризненно покачала головой травница. – Неужели совсем ничего не поняла? Шахтияр сделал ее сахиб, чтобы эта дурочка снова не влипла в неприятности, без спроса покинув дворец. Даже он уже понял, какая она упрямая!.. Ты хоть знаешь, горюшко мое, — обратилась она ко мне, — как я вчера перенервничала из-за тебя?! Думала – все! Конец! А тут еще этот жуткий советник – глазищами так и прожигает, брр-р! Хотя… насчет Мэйхи мне тоже интересно. Не ревнуешь?
— С чего бы вдруг?! – я натянуто рассмеялась. – У меня с шахтияром все по-прежнему. Договор есть договор, и единственная, кому достаются мои объятия, это подушка… В отличие от вас, кстати! Неужели так трудно было хоть намекнуть, что уже давно не блюдете целибат? Если бы вы предупредили…
Если бы вы предупредили, я бы поостереглась влюбляться в мужчину, который спит с обеими моими подругами, хотела сказать я. Но, разумеется, не сказала.
— В общем… было очень неловко обнаружить перед ним, что я не в курсе. Разве мы не друзья?
Латийя с Дамирой как-то странно переглянулись между собой и замялись, будто не зная, что ответить.
— Ну прости, — неуверенно выдавила в конце концов Лати. – Как-то… к слову не пришлось.
Дамира промолчала, сосредоточенно изучая стену.
— Эх вы, — я расстроенно махнула рукой, игнорируя болезненный укол в сердце. – Ладно, чего уж теперь говорить… Думаете, я не вижу? Вы почти все свободное время проводите вдвоем, у вас теперь, наверное, свои секреты…
При этих словах девушки переглянулись снова, и, как мне показалось, смутились еще больше.
— Да я, в принципе, не упрекаю. Сама виновата. Слишком сильно увлеклась этими глупыми разговорами с шахтияром… Только, пожалуйста, не забывайте уж совсем, что я тоже ваш друг!
— Ну конечно, дорогая! – травница искренне улыбнулась, обнимая меня за плечи. – И мы тоже твои друзья, помни об этом.
— Мы и не забываем, — поддакнула ей амазонка. – Просто, знаешь, дружба бывает разной…
Она резко умолкла, получив от Латийи чувствительный пинок. Голубые глаза травницы были полны немого возмущения и укоризны. Интересно, что Дамира имела в виду?..
Впрочем, меня сейчас больше занимало другое.
— Вы знали, что проклятый лес, где живет демон, находится всего в получасе езды отсюда?
— Нет! Откуда?!
— Бездна! Мы что, живем так близко от этой твари?!
Девушки ошарашенно переглянулись.
— Именно. И это еще один повод познакомиться с ней поскорее. Врага лучше знать в лицо, так сказать.
— Похоже, ты уже все решила, — вздохнула Латийя, с пониманием глядя на меня. – Только умоляю, дорогая… будь осторожна!

 

И вот, наконец, я вырвалась на свободу из стен Иглис-Дакхалл! Хвала Всесветлому Яру и матери его, Эйе!
Правда, уехать одной не получилось. Пожилой раид, выделивший мне быструю молодую лошадку из конюшен шахтияра, настоял на том, что сахиб не должна выезжать из дворца без сопровождения. Никакие уговоры, что сахиб – чародейка и может сама за себя постоять, на него не действовали. Таков обычай – и точка! Поскрипев зубами от злости, мне в конце концов пришлось смириться с «хвостом» из четырех арифов. Единственное, что порадовало – выражение их лиц после того, как сахиб объявила, куда именно собирается ехать. Думаю, они бы дорого дали, чтобы поменяться местами с кем-нибудь другим…
Первые странности начались минут через двадцать после нашего выезда из дома. Я все время придерживалась северного направления, указанного вчера Гаданфар-беем. Местность была большей частью открытая, изредка попадались маленькие рощицы, а сам Хеллиджер-Аги темнел вдали тонкой сине-зеленой полосой. Если прибавить скорости, минут через десять действительно можно было оказаться на месте… однако бросаться сломя голову навстречу неизвестности что-то не тянуло. К тому моменту, когда мы выехали из дворца, время уже перевалило за полдень, но солнце все еще было высоко, и наши тени скромно жались к ногам лошадей. А потом мы словно пересекли какую-то невидимую границу – тени вдруг выросли, растянулись прямо перед нами длинными черными полотнами и поползли вперед, будто указывая направление. Судя по приглушенным возгласам арифов, это заметила не только я.
— Ферхи-сахиб, госпожа! – обратился ко мне охранник, которого раид назначил главным. – Прости, но будет лучше, если мы повернем обратно.
— Я никого не держу, Анвар-бей, — спокойно отозвалась я, давая понять, что решения менять не собираюсь. – Вы все можете вернуться в любую минуту. Я еду дальше.
— Но сахиб…
— Ты слышал меня, Анвар-бей.
Недовольный охранник вздохнул, но спорить больше не стал. Уяснив, что упрямая женщина не собирается прислушиваться к голосу разума, молча подал знак – и арифы подъехали ближе, окружая меня со всех сторон и прикрывая от возможной опасности. Я даже на секунду растрогалась.
Впрочем, уже в следующее мгновение мое внимание привлекла новая странность. В полном безветрии трава под встреченными деревьями медленно колыхалась. Вяло, лениво… сама по себе. Это что еще за ерунда?! Чтобы отвлечь своих спутников и не дать им заметить того же, что видела я, принялась расспрашивать их о жизни. Сколько кому лет, кто женат, есть ли дети… Заодно мысленно отметила про себя, что на будущее надо будет попросить себе у раида в сопровождающие только холостых и бездетных воинов. Мало ли, что…
К тому времени, как мы добрались до опушки Хеллиджер-Аги, я уже была твердо уверена в одном – кем бы ни был этот лесной демон, это точно не септолит. Из всего, что я знала об этих подземных тварях, главным было одно – септолиты высасывали жизнь из окружающего мира. Здесь же было как-то даже чересчур живо. Лес буйствовал зеленью, лесная чаща манила густой тенью, яркое солнце увязало в плотном переплетении ветвей.
Спешившись, я коротко наказала арифам ждать меня здесь. Не хватало еще отвлекаться на их защиту в этом странном лесу! Что-то подсказывало, что и выросшие тени, и живая трава – это еще цветочки. Разумеется, все четверо мужчин тут же начали дружно возражать. Не желая тратить время на глупые препирательства, я небрежно положила конец дискуссии оброненным вскользь заклятием Оцепенения. Невежливо, конечно, а что делать? Все равно через четверть часа освободятся. Сама же, игнорируя немые укоризненные взгляды, принялась обвешиваться лучшими защитными заклятиями из своего арсенала. Слой за слоем, слой за слоем… Даже самой смешно стало. Хотя, с другой стороны, над чем смеяться-то? Лучше быть живым параноиком или мертвым храбрецом?
Ну вперед, Лиона! Давай посмотрим, что за демон здесь прячется…
Помянув про себя на всякий случай Эйю и всех остальных богов, я шагнула под сень мерно шелестящего леса.
Поначалу не было ничего необычного. Лес как лес. Деревья как деревья. Корни торчат из земли, кора местами облупилась, пеньки изредка попадаются. Чуть подальше от опушки начали встречаться ягодные поляны – неженика, виленика, ведьмин глаз…
Ох, ты ж бездна! И правда, глаз! На меня с низкого куста лениво взирало круглое блестящее черное око, лишенное век. Что за демоновы игрища?! Хотя… о чем это я? Демоновы и есть!
Внутренне подобравшись, осторожно двинулась дальше. Заодно сняла вуаль с лица и заткнула за пояс – не хватало еще оставить ее случайно на каком-нибудь колючем кусте. Вот теперь с каждой минутой взгляд выхватывал все больше и больше новых странностей! Корни деревьев, высовывающиеся из земли или, наоборот, втягивающиеся в землю при моем приближении… Бугристая кора на искривленных стволах деревьев, очертаниями похожая на искаженные человеческие лица… Плотная кожистая листва жутковато-телесного цвета в форме человеческих ладоней… Подозрительная рыжая трава, толстая и круглая, будто трубки, медленно качающаяся без всякого ветра… Странные липкие наросты на стволах, похожие на черных блестящих медуз с ярко-оранжевыми глазами, вращающимися во все стороны. Демон что, следит за мной таким образом?.. Или вот, невысокое деревце посреди пустого пятачка, усыпанное розовыми яблоками. Глазными яблоками, на минуточку. На тонких красных черенках… Я невольно сотворила короткий охранный жест, глядя на это безобразие. Брр-р!.. И, отвлекшись, едва не наступила на шипастую корягу, медленно переползающую мне дорогу. Деревяшка тихо зашипела, заставив меня вздрогнуть, и неспешно продолжила путь.
Вот уж и впрямь проклятый лес! Интересно, какие тут еще зверюшки водятся?
Лучше бы не спрашивала. Откуда-то сбоку внезапно послышался громкий треск, и, ломая кусты и ветки, на тропу передо мной вывалился из зарослей здоровенный олень. Ну… вернее, когда-то давно это было оленем. Возможно. Сейчас же о видовой принадлежности намекали только разросшиеся до невероятной толщины рога. Я шарахнулась в сторону, с удивлением разглядывая это копытное «нечто». Рога были действительно огромны! Словно бревна! И как у него только голова не отваливается?!
«Олень» слепо повел мордой из стороны в сторону, вращая белесыми глазами-бельмами, и неуверенно шагнул ко мне. Я замерла на месте, затаив дыхание. Съесть не съест, но даже просто прикасаться к нему как-то очень уж не хотелось… На тупой деформированной морде шевелились странные удлиненные наросты. То ли усы, то ли тонкие щупальца. Длинная шерсть на худых боках напоминала овечью, сбившуюся и местами свалявшуюся в грязные комья. Задние ноги казались короче и толще передних, отчего поступь бедной скотины напоминала движения парализованного зайца. И ко всему этому прилагался длинный гибкий хвост с черной маслянистой кисточкой на конце, похожей на слюнявый язык. Тьфу ты, гадость какая-то!
Я еще раз изумленно осмотрела животное от гигантских рогов до уродливо сплющенных копыт. Это кто ж тебя так, рогатый? Хотя… понятно, кто.
Зверь немного постоял, слепо поводя головой из стороны в сторону, а потом двинулся дальше, напролом через кусты, с треском исчезая где-то между стволами. Обалдеть можно! Ну и место! Словно какой-то безумный художник решил нарисовать свой самый дикий похмельный бред! Что за демон мог сотворить подобное? Никогда раньше не слышала, чтобы порождения бездны занимались подобным непотребством… Такое впечатление, будто некое демоническое дитя играет в детские кубики, наугад составляя фигуры из того, что случайно попалось под руку.
Стоп! Кубики?.. Комбинации! Слепые, беспорядочные, не поддающиеся логике… Эксперименты!
— Демон первичного хаоса! – прошептала я, осененная внезапной догадкой.
О таких созданиях мы читали в Университете, но особо на их изучении внимание никто не заострял. Считалось, что демоны подобного уровня обычно встречаются лишь в молодых мирах, где процесс созидания еще окончательно не завершился. Не знаю, можно ли считать Терран молодым миром, но младенцем он не был точно! Как же мог попасть в него подобный хаосит? Не иначе, как с чьей-то помощью! Шахинэ говорила, мало кто выжил из тех, кто встречался с ним? Хм… Если верить учебникам, демоны хаоса не особо агрессивны. Они не злые и не добрые, они существуют где-то за пределами этих понятий – там, где еще не существует ни добра, ни зла.
Почему же этот демон ведет себя иначе? С этим нужно разобраться!
Но, по-видимому, уже не сегодня.
За своими блужданиями я и не заметила, что небо наверху, между кронами, расцветилось первыми розовыми мазками. Пора было двигаться в обратную сторону. Да поживее! По мере сгущения сумерек лес будто начинал постепенно пробуждаться и оживать… в смысле, еще больше, чем раньше. Теперь среди шелеста листьев явственно слышался тихий шепот – мне казалось, слух даже различает отдельные слова, однако внутренний голос вопил, что прислушиваться к ним опасно. Я ускорила шаг, постепенно переходя на бег. Из земли мне навстречу теперь то и дело поднимались древесные корни, заставляя спотыкаться и перепрыгивать через них. Ветви сами тянулись к плечам, цеплялись за одежду, пытаясь удержать меня. У корней деревьев сгущались странные тени…
Вылетев на опушку, я увидела, что солнце уже на треть утонуло за горизонтом. Четверка арифов с бледными лицами встретили меня такими красноречивыми взглядами, что я поняла, каждый из них за время моего отсутствия уже успел неоднократно попрощаться с головой.
— Домой! – коротко бросила я, быстро взлетая в седло и выдергивая из-за пояса вуаль.
Мы галопом двинулись в обратную сторону, с каждой минутой увеличивая расстояние между собой и тревожно шепчущим за нашими спинами лесом. На скаку я мельком оглянулась. Показалось, или у опушки, где мы недавно были, замерцали тусклые огоньки? Меж стволами деревьев колыхались странные черные тени, смутно напоминающие человеческие фигуры. Проклятье! Жуткое место, все-таки! А ведь мне еще придется сюда возвращаться… Демона-то я так и не нашла! В следующий раз надо будет приехать сюда с утра пораньше, чтоб опять не застрять до заката, как сегодня.
Решено! Завтра утром отправлюсь сюда снова!

 

Так я и сделала.
На следующее утро спозаранку снова явилась на опушку Хеллиджер-Аги в компании все тех же мрачных арифов. Вчерашней выходки с Оцепенением мне не забыли, однако опыт учли и больше с предложениями помощи не лезли. Я, кстати, все-таки предложила двум женатым воякам с кем-нибудь поменяться, чтобы «в случае чего» не оставить детей сиротами. Мое предложение было гордо отвергнуто со словами про долг, честь и все такое… Ладно, ребята, вас честно предупредили.
В результате большую часть дня я снова пролазила по лесу, натыкаясь то на странные деформированные деревья, то на глазастые растения, то на уродливых животных – к счастью, безобидных – то еще на какую-то ожившую похмельную дичь. К сожалению, нигде в лесу не было указателей вроде «К демону – туда!», так что искать приходилось исключительно методом тыка. В конце концов уставшая, голодная и исцарапанная я снова выбралась на опушку, где меня терпеливо дожидались охранники. В молчаливых взглядах всех четверых читалось только одно: «Хвала Шьямалалу, что эта сумасшедшая – не моя жена!»
Ну, зато меня накормили и почтительно проводили домой.
Вечером, сидя в комнате Латийи в ожидании, пока та залечит мои царапины, я делилась впечатлениями с подругами.
— Это место – просто какой-то воплощенный бред любителей дурман-травы! Вы бы только видели! Чего стоит один зайцежутик с алыми горящими глазами и ушами, на которых растет еще куча маленьких ушек! Между прочим, когти у него такие, что я бы на месте хищников обходила его десятой дорогой… Кстати, хищников так ни одного и не встретила. Небось, всех сожрали местные зайцы и белки!
— И на том спасибо, – травница мрачно обозрела мою слегка оцарапанную веткой физиономию. – Дорогая, ты часом не слишком ли увлеклась? Демоны хаоса, может, и не воплощения зла, однако к лику святых их тоже причислить нельзя. Если помнишь, из-за этого демона раньше уже гибли люди… Может, стоит немного сбавить обороты?
— Не могу, — я упрямо поджала губы. – Нужно успеть добраться до этой твари, пока я еще сахиб.
— Что значит – пока еще? – занесенная надо мной рука целительницы с заряженным заклинанием застыла в воздухе. – Шахтияр что, грозится забрать титул?
— Нет пока… Но думаю, скоро заберет.
Дамира, развалившаяся рядом с нами на кровати, задумчиво сощурилась, глядя на меня.
— Ты поэтому места себе не находишь в последние дни? Поругалась с амидом и теперь лезешь к демону на рога, лишь бы забыться?.. Ха! Да ты, подруга, похоже, серьезно влипла!
— Да не лезу я к демону на рога, — проворчала я в ответ, не желая признавать правоту амазонки. – Найти их никак не могу. К тому же эта демонская гадость в последнее время сама бродит вокруг дворца. Уже дважды чуяла предупреждения защитного контура, но каждый раз никого на месте не обнаруживала… Разве вам не хочется узнать, что этой твари от нас нужно?
— Не то чтобы хочется, — вздохнула Латийя. – Но ты права. Его интерес изрядно нервирует.
— То-то и оно! Так что завтра я снова отправлюсь в лес. И еды с собой побольше захвачу, а то сегодня с голоду чуть глазастых ягодок не попробовала.
— Ох, Лиона, — строго посмотрела на меня травница. – Чует мое сердце, найдешь ты себе приключений.
— Так ведь ищу же! Стараюсь!

 

Третий день тоже не стал баловать особым разнообразием. В этот раз мы подошли к опушке леса чуть севернее в надежде, что здесь мне улыбнется удача. Углубившись в лес, я снова долго блуждала нехожеными тропами, пытаясь найти то, не знаю что… В конце концов, споткнувшись в очередной раз о не успевший убраться с дороги корень, в сердцах выругалась.
— Lak’huniir err quallat! Где же этот демон, что б его?!.. Эй! Отзовись, порождение хаоса! Где ты есть?! – рявкнула я во все горло, позабыв об элементарном чувстве самосохранения.
Откуда-то из чащи внезапно повеяло холодом. Пространство впереди как-то странно исказилось, искривляя перспективу – и вытянулось, словно образуя туннель между стволами, уводящий куда-то вглубь леса. Из глубин туннеля безмолвно дохнуло тьмой…
Это что? Приглашение, что ли?
Еще раз проверив надежность защитных плетений на себе, я мысленно вознесла молитвы Яру и Эйе и двинулась вперед – туда, куда звал туннель. Надеюсь, это не ловушка? На всякий случай внимание фиксировало отдельные детали-ориентиры – поваленный корявый ствол, похожий на спящего тролля, поляна с глазастым кустом, положение солнца… Не факт, что хоть что-то из этого окажется на том же месте, когда мне вздумается вернуться, но хоть немного придавало уверенности.
Трудно сказать, как долго пришлось идти. Время вдруг растянулось – совсем как те дурацкие тягучие резинки, которыми туповатые школяры щелкают друг друга по рукам ради потехи – а потом снова сжалось… И внезапно я оказалась на краю широкого открытого пространства, в центре которого зияла большая круглая яма. Это место можно было бы назвать поляной, но… все здесь было настолько чуждым, странным и непонятным, что на ум отчего-то приходило совсем другое слово. Арена.
Здесь не было деревьев и растений – по крайней мере, в том понимании, в котором мы привыкли. Высокие толстые гладкие колонны, похожие на гигантских кожистых змей разной степени ядовитости – розовые, синие и ярко-фиолетовые – вырастали из земли, устремляясь в небо, и склоняли свои широкие «головы» над круглой площадкой, будто пытаясь заглянуть в зияющий в центре провал. Каким-то невероятным образом я понимала, что это деревья – в представлении того, кто их создал. Тут же, у основания этих разноцветных столбов, шевелились, слабо покачиваясь, будто водоросли в реке, длинные тонкие щупальца. Много-много щупалец ярко-лимонного цвета. Это – трава… Над травой и ареной, покрытой голубоватым песком, что-то бесшумно летало. Лично у меня язык не поворачивался назвать это насекомыми или птичками – уж не знаю, что там видел в своих творениях создатель. Это было нечто, чему было сложно подобрать определение – какой-то невероятный гибрид катушки для ниток, пуховки и бумажного самолетика. Мне невольно вспомнились виденные ранее в лесу странные уродливые животные… М-да, похоже, тем беднягам еще повезло!
В целом же пейзаж выглядел таким ярким и красочным, таким жизнерадостным, что казался совершенно безобидным. Вот только я не торопилась расслабляться. Ядовитые грибы, знаете ли, тоже самые красивые в лесу… Где-то на периферии зрения чудилось странное шевеление – какие-то притаившиеся за стволами черные тени, густые, живые, колеблющиеся. Вроде тех, что были тогда на опушке. Тоже порождение больной демонической фантазии или же что-то другое?
Некоторое время еще чего-то ждала. Наверное, какого-нибудь эпичного вопроса, вроде «Зачем ты звала меня, смертная?»… Или что-то в этом духе. Однако арена продолжала безмолвствовать, спокойно живя своей собственной жизнью. В конце концов, набравшись храбрости, я осторожно приблизилась к краю провала и заглянула внутрь.
Из дыры на меня смотрел огромный оранжевый глаз. Просто глаз. Без ресниц, без век. Не глаз, как орган зрения какого-то монстра под землей, а… сам по себе. Просто огромная оранжевая радужка и огромный черный вертикальный зрачок. Ну-ну. Похоже, на сегодня лимит моей способности удивляться уже был исчерпан.
— Ну, ладно… И что же ты такое? – тихо пробормотала я, медленно отходя назад. Любопытство любопытством, а свалиться ненароком в яму к «глазастику» что-то не улыбалось.
Из-за края провала в воздух поднялось нечто, похожее на большой оранжевый мыльный пузырь размером с мою голову. А, нет, снова глаз. Похоже, у этого демона какая-то особая страсть именно к этому виду творчества – вон, весь лес обвешал своими оранжевыми «по образу и подобию»…
Вертикальный зрачок медленно обежал взглядом арену и сфокусировался на мне.
— Я – Хеа-Леке-Огга-Ван-Оа-Ика-Ванао, — раздался вдруг бесплотный голос прямо у меня в голове, отчего я едва не села наземь.
— Э… очень приятно.
Отвечать ему так же, личным представлением, я поостереглась. Раз уж демон так легко называет собственное имя, значит, его знание ничего мне не даст. Но это не значит, что то же правило действует и в обратном направлении.
— Можешь звать меня Ферхи. Тут все так делают. А… что ты здесь делаешь?
— Жду, — последовал краткий ответ.
— Чего?
— Награды.
От того, что голос был напрочь лишен эмоций, создавалось впечатление, что я беседую с каким-то неодушевленным предметом. С камнем, например. Впрочем, кто его знает, есть ли у камня душа? Мне сейчас было не до философских размышлений.
— Какой награды?
— Я помог. Он обещал наградить. Я жду.
Та-ак… Это становится интересно! Кто-то вызвал демона для каких-то своих делишек, а потом пожадничал с наградой, и в результате эта штука застряла тут на веки вечные, сея вокруг хаос и деформацию. Если верить учебникам, демоны первичного хаоса крайне примитивны в мышлении. Они как однозадачные механизмы – сдвинуть их с однажды выбранного пути крайне сложно. Если вообще возможно. Что же такого пообещал ему неизвестный колдун, что не пожелал потом расплатиться?
— Хеа-Леке-Огга… в общем, ты бы не мог объяснить подробнее? Кто тебя вызвал, зачем и все такое?
Уж не знаю, какого ответа я ждала – не поэмы пятистопным ямбом, конечно, но… не такого точно! В моей голове вдруг вспыхнула яркая, невероятно реалистичная картинка. Мрачный овраг, скользкий склон, хлещущий наискось холодный проливной дождь… И мужчина, худой и грязный, с неестественно вывернутой ногой и изодранными в кровь руками. Вот он поднял небу измученное бледное лицо и что-то в отчаянии прокричал, явно из последних сил. Вспышка!..
Картинка исчезла.
— Значит, кто-то вызвал тебя, потому что умирал?
— Я спас. Он обещал награду. Я жду.
Да уж, красноречием демон явно не блистал, так что общаться картинками действительно было удобнее. Кто же этот таинственный незнакомец, вызвавший его в наш мир? И какой, Утор возьми, мощью надо было обладать, чтобы на грани жизни и смерти умудриться призвать ЭТО?!
— Найди.
— Что? – мне показалось, я ослышалась.
— Найди его. Ты сможешь.
— Вот уж нет! Об этом и речи быть не может! Где я тебе найду человека, который был тут больше четверти века назад?! Меня тогда еще и на свете-то не было…
— Ты сможешь.
— Ну конечно! – уж не знаю, способен ли хаосит различать сарказм. – А если не найду, ты меня убьешь, как и остальных?
— Раньше никто не искал. Ты первая спросила. Ты найдешь.
— За что же тогда убивал?
— Они сами начали. Никто не говорил со мной. Все приходили, чтобы убить. Но я сильнее.
— Не сомневаюсь… — хмыкнув, пробормотала я.
Это было правдоподобно. Большинство боевиков приучены сначала убивать нечисть, а потом задавать вопросы. Я и сама такая. Даже не знаю, почему в этот раз поступила иначе. Наверное, просто изрядно опешила от всего увиденного.
— Найди.
Судя по зацикленности, поиски призывателя действительно были единственным способом избавиться от этой штуковины. Вот только знать бы, жив ли он вообще…
— Я могу попытаться. Но ничего не обещаю! Я даже толком не запомнила, как он выглядит…
Снова яркая вспышка в мозгу – та же картинка, но более крупным планом. Теперь я смогла разглядеть бледное лицо мужчины и довольно глубокую рану над левым виском. И… еще кое-что.
Ладно. Можно и попытаться.
— Хорошо. Я попробую найти. Если он жив, конечно.
— Он жив.
— Хм… ладно. И что потом? Хочешь забрать его с собой?
— Я хочу мою награду.
— И что же это такое?
— Он знает.
В ту же секунду вновь возникло ощущение растянутости времени, и – р-раз! – я внезапно очутилась на опушке леса. Отлично! Вот и поговорили…
К сожалению, вынесло меня из леса не совсем там, где я оставила своих охранников и лошадь, так что теперь предстояло прилично топать пешком. Однако мне определенно понравился такой способ перемещения через это древесно-хаотическое безумие!
Быстро сориентировавшись по солнцу, в какую сторону идти, я отправилась на поиски арифов. Главная цель моей миссии – выяснить природу демона – была достигнута. Но… теперь появилась новая.
Где же искать этого таинственного призывателя? Как дать демону то, что он хочет – и возможно ли это вообще?
Мне нужно было снова встретиться с Рефейят-баши. Интуиция подсказывала, что если кто-то и сможет помочь в поисках таинственного колдуна, то это она. И не только потому, что шахинэ тут лицо заинтересованное. Но и потому, что на полумертвом колдуне из видения была форма азурской имперской армии.

 

 

 

        Рубрика: Оберег для наследника, Романы      

Предыдущий пост:     ←
Следующий пост:    

К записи "Глава 12. Проклятый лес" оставлено 6 коммент.

  1. Евгения:

    Новая глава! 🙂

  2. Элина:

    Спасибо! Интересно, где она его искать будет? Он же может быть где угодно…

    • Евгения:

      Главное, чтобы стимул был. У героини он вполне присутствует — сосед, как-никак, попробуй отказать )) Ну а так — да, придется постараться.

  3. Ирина:

    Евгения, спасибо за новую главу. Вот так демон. Оказывается, ему кто-то что-то поообещал. А помочь, наверняка, сможет Самир. Не зря же он воин.

    • Евгения:

      Ну, тут как раз сложный вопрос. Как уже говорила сама Лиона, лезть к демону с мечом и без магии — не самая умная мысль. А уж тем более, к демону первичного хаоса!
      Так что… не все так просто.

  4. Galina53:

    дааа… проблема не так проста! в лоб не решишь…
    спасибо! ждем…

Оставить свой комментарий

2018 © Просто Сказки от Евгении Витушко · Войти · Работает на WordPress

Goodwin

WP-Backgrounds Lite by InoPlugs Web Design and Juwelier Schönmann 1010 Wien